Animales en peligro de extinción: una lista que crece cada año

Cada año la lista de especies extintas y en peligro de extinción es más grande: algunas emblemáticas, otras poco conocidas; pero todas muy importantes para el equilibrio de los ecosistemas. ¿Se puede frenar esta masiva pérdida de biodiversidad? ¿Qué especies se han extinguido en los últimos meses? ¿Cuáles se encuentran al límite y podrían desaparecer en 2021?

Ami Vitale, fotoperiodista de National Geographic, recibió en marzo de 2018 un encargo urgente en Kenia: fotografiar por última vez a Sudán, el único macho de rinoceronte blanco del norte (Ceratotherium simum cottoni) que quedaba en todo el mundo. El animal tenía 45 años y su salud había empeorado: había que sacrificarlo y, con él, la esperanza de poder recuperar a su especie. Para una fotógrafa que había trabajado en zonas de guerra, este encargo de fotografiar una de las especies en peligro de extinción, fue realmente duro.

“Joseph Wachira, uno de sus devotos cuidadores, fue a darle una última caricia en la oreja. Sudán inclinó su pesada cabeza hacia la de Wachira. Tomé la foto de dos viejos amigos juntos por última vez. Esos últimos momentos fueron tranquilos: la lluvia que caía, el gorjeo de un ave solitaria, el llanto ahogado de los cuidadores de Sudán. Ver morir a una criatura, la última de su especie, es algo que espero no volver a experimentar nunca. Fue como contemplar nuestra propia destrucción”, explicaba.

Sudán se unía a la larga y triste lista de animales en peligro de extinción que cada año desaparecen del planeta. Cada vez disponemos de más información sobre la pérdida de especies, e incluso algunos ejemplares han recibido incluso un nombre y una historia propias, como el Solitario George, la última tortuga gigante de Pinta (Chelonoidis abingdonii), que murió en 2012. Pero la mayoría de estos animales se extinguen en el anonimato, muchas de ellas sin que ni siquiera se sepa de su existencia.

La sexta extinción masiva

En el siglo XIX, el naturalista Antonio Stoppani acuñó el término “antropozoico” para definir la época histórica marcada por el efecto de la humanidad en el planeta, principalmente a causa de la explotación masiva de recursos naturales: madera, metales y minerales y, especialmente desde la Revolución Industrial, los combustibles fósiles. Eso ha llevado de forma paulatina, pero de forma mucho más acelerada en los dos últimos siglos, a la destrucción o reducción de muchos hábitats del planeta.

De hecho, según los científicos, la sexta extinción masiva ya está en marcha. Para ver un declive semejante de vida salvaje tendríamos que remontarnos a entre 10.000 y 15.000 años atrás, cuando el final de la era glacial llevó a la desaparición de la megafauna, entre la que se encontraban mamuts, tigres dientes de sable y rinocerontes lanudos. En aquella ocasión, el impacto de los cazadores humanos ayudó a la debacle. Ahora, la acción directa de nuestra especie es el actor principal.

¿Cuántos animales hay en peligro de extinción?

Según datos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, actualmente hay unas 5.200 especies en peligro de extinción, lo que supone el 25% de los mamíferos y anfibios, el 34% de los peces, el 20% de los reptiles y el 11% de las aves. Pero estos datos solo incluyen a los animales vertebrados conocidos y aumentan cuando se extienden al conjunto de las especies vulnerables -aquellas que, sin considerarse en peligro de extinción, pueden entrar en esa categoría al haber sufrido un rápido declive de la población o una pérdida de hábitat considerable.

La desaparición de criaturas tan emblemáticas como los rinocerontes o los grandes felinos es evidente. Sin embargo, muchas otras no son tan conocidas pero juegan un papel muy importante en los ecosistemas por su función polinizadora, porque sirven de alimento a otras especies o porque tienen una relación simbiótica con ellas. Son tan importantes porque su desaparición provoca el llamado efecto cascada: su extinción o reducción masiva pone en peligro al resto del ecosistema.

Causas de que existan tantos animales en peligro de extinción

A la hora de buscar las causas de que haya tantas especies en peligro de extinción, los conservacionistas destacan como amenaza principal la destrucción y fragmentación de los hábitats: la sobrepoblación humana implica una mayor demanda de terrenos para cultivar y criar ganado, reduciéndose los ecosistemas donde viven millones de animales. Esta destrucción también puede tener lugar de forma indirecta, ya que el cambio climático aumenta los incendios e inundaciones y modifica los hábitats, a veces de forma drástica como sucede con la desertización de ciertas zonas del planeta.

(Tomado de National Geographic)

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